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Les céréales en Egypte ancienne
Les céréales fondatrices de l’agriculture en Égypte et dans le Croissant fertile

Le musée de l’agriculture ancienne du Caire possède des collections précieuses pour les historiens de l’agriculture, en particulier des graines de céréales et des pain parfaitement conservés bien que datant de milliers d’années.

Dans le cadre de la réalisation du site "Les céréales en Égypte ancienne", le musée a exceptionnellement autorisé une campagne de photographies réalisée par Arnaud du Boistesselin d’une partie de ces collections.

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Coupe en albâtre contenant des grains d’orge, IV Dynastie Coll. Musée de l’Agriculture ancienne du Caire - Inv. n° 373

L’agriculture méditerranéenne est née dans le Croissant fertile il y a environ 10 000 ans.

Parmi les plantes fondatrices de cette agriculture figurent plusieurs céréales : l’orge, les blés, et plus tard le seigle et l’avoine.

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Détail des grains d’orge

L’orge est sans conteste la céréale la plus importante au néolithique. Elle l’est aussi en Égypte, ce qu’atteste son rôle dans les rites religieux.

Les blés forment un groupe botanique complexe, dont l’histoire n’est pas encore totalement éclaircie.

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Orge germé Coll. Musée de l’Agriculture ancienne du Caire Deir el Medineh - XVIII Dynastie- Inv. n° 4203

L’engrain (Triticum monococcum) s’est surtout diffusé dans le Croissant fertile et en Europe, mais il n’est pas arrivé en Égypte.

L’amidonnier (Triticum turgidum subsp. dicoccum) a connu une large diffusion, y compris en Égypte, où il a longtemps été le seul blé cultivé.

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Détail de l’orge germé

L’Égypte a connu plus tard un blé à grains nus, dont l’identification porte encore à controverse. Etait-ce déjà un blé tendre, ou plutôt un blé dur ou un blé poulard, ces deux derniers faisant partie de la même espèce biologique que l’amidonnier ? En tout cas, il est significatif que les blés tendres modernes cultivés en Égypte soient appelés "blé indien", alors que le "blé de pays" est le blé dur de type pyramidal.

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Maquette de jarre de bière et de son filtre en pierre à chaux Coll. Musée de l’Agriculture ancienne du Caire - Inv. n° 896

L’Égypte n’a pas connu le seigle (Secale cereale), ni le millet (Panicum miliaceum).

Le panis (Setaria italica) y fait une apparition discrète à l’époque romaine.

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Autre vue de la maquette de jarre de bière et de son filtre en pierre à chaux

Le sorgho (Sorghum bicolor) semble être présent à l’époque pharaonique en Haute-Égypte, mais il faut attendre l’expansion des durra à l’époque musulmane pour qu’il prenne de l’importance.

Le riz (Oryza sativa) date aussi de cette époque, alors que le maïs (Zea mays) arrive après le XVIe siècle.

Michel Chauvet
Ethnobotaniste
INRA / Agropolis-Museum

Agropolis Museum - 3 juillet 2004
 
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